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La Chine exporte un logiciel de reconnaissance faciale en Afrique, élargissant sa vaste base de données

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Written by R. Essola

Malgré toutes les promesses qu’elle porte pour l’avenir, l’intelligence artificielle est toujours victime de préjugés historiques. Les logiciels de reconnaissance vocale se débattent avec des accents anglais qui ne sont pas américains ou britanniques et la reconnaissance faciale peut être fautive de profilage racial.

Alors que cette technologie dépasse de plus en plus le discours humain sur la race, la Chine semble progresser dans la reconnaissance de visages divers dans le monde entier, malgré ses propres luttes contre l’insensibilité raciale.

La reconnaissance faciale en particulier a du mal à différencier les visages qui ne sont pas blancs, selon une étude du Media Lab du MIT. Tandis que les entreprises technologiques s’efforcent d’apprendre aux machines à reconnaître les races, leurs concurrents chinois se tournent vers l’Afrique pour accélérer la formation à la diversité de leurs algorithmes.

En mars, le gouvernement zimbabwéen a signé un partenariat stratégique avec la start-up CloudWalk Technology, basée à Gunagzhou, pour lancer un programme de reconnaissance faciale à grande échelle dans tout le pays. L’accord, soutenu par l’initiative “Belt and Road” du gouvernement chinois, prévoit que la technologie sera principalement utilisée dans le domaine de la sécurité et de l’application de la loi et sera probablement étendue à d’autres programmes publics.

“Le gouvernement zimbabwéen n’est pas venu à Guangzhou uniquement pour l’IA ou la technologie d’identification faciale, mais il a plutôt un plan global pour des domaines tels que les infrastructures, la technologie et la biologie”, a déclaré le PDG de CloudWalk, Yao Zhiqiang, au Global Times chinois.

“J’ai regardé avec envie les Chinois pouvoir payer leurs repas avec leurs charmants visages”, a déclaré Shingi Magada, un consultant zimbabwéen sur le partenariat, au Global Times. “J’ai donc hâte que cela arrive aux belles gens du Zimbabwe”.

Le Zimbabwe pourrait donner des données précieuses, car les technologues chinois en IA pourraient bénéficier d’un accès à une base de données de millions de visages zimbabwéens que Harare partagera avec CloudWalk.

“Les différences entre les technologies adaptées à un visage asiatique et celles adaptées à un visage noir sont relativement importantes, non seulement en termes de couleur, mais aussi d’os et de traits du visage”, a déclaré M. Yao. L’apprentissage machine nécessaire pour étendre les capacités de la technologie nécessiterait des données suffisantes, a expliqué le PDG.

CloudWalk a déjà recalibré sa technologie existante grâce à la technologie de la lumière tridimensionnelle afin de reconnaître les tons de peau plus foncés. Afin de reconnaître d’autres caractéristiques qui peuvent différer de la population chinoise, CloudWalk développe également un système qui reconnaît différentes coiffures et formes de corps, a expliqué un autre représentant au Global Times.

La Chine a pour objectif de devenir le leader mondial de l’intelligence artificielle, en utilisant la reconnaissance faciale pour tout, de la capture de criminels à l’achat chez KFC. Avec le plus grand système de surveillance déjà en place, la Chine construit également l’une des bases de données de reconnaissance faciale les plus complètes au monde. Le déploiement de cette technologie dans une population majoritairement noire permettra à CloudWalk d’identifier plus clairement d’autres ethnies, devançant ainsi les développeurs américains et européens. Bien que des start-ups africaines de reconnaissance faciale soient en activité, elles ne peuvent pas rivaliser avec l’ampleur et le soutien dont bénéficient CloudWalk et d’autres.

Le partenariat public-privé entre le gouvernement zimbabwéen et CloudWalk n’est pas la seule base de données à laquelle les ingénieurs chinois en IA auront accès. L’année dernière, le peu connu Transsion est devenu l’acteur dominant sur le marché africain des téléphones portables, dépassant Samsung. Sa principale stratégie a été de cibler ses téléphones Itel, Tecno et Infinix sur les utilisateurs qui ne peuvent pas se permettre d’acheter des téléphones Apple, Samsung et d’autres marques de smartphones. En avril, Transsion a dévoilé un nouveau téléphone, le Tecno Camon X Pro, doté d’une technologie de reconnaissance faciale qui sera en vente en Afrique. Il s’agit d’une entité commerciale qui collecte les données de millions de clients, sans la surveillance à laquelle des sociétés comme Apple ont été confrontées.

Malgré les progrès promis, ces déploiements de la reconnaissance faciale se font également sans les questions éthiques et juridiques soulevées dans les marchés développés. En échange de smartphones abordables ou d’innovations qui accéléreraient les processus bureaucratiques, il semble que les clients africains renoncent à des données personnelles qui n’ont pas encore de valeur monétaire. Il pourrait très bien s’agir du dernier exemple en date de l’Afrique qui cède ses ressources naturelles à la Chine en échange d’une compensation biaisée.

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R. Essola

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